Monografía del Lago de Izabal, Guatemala

El lago de Izabal es el lago más grande de Guatemala, y un excelente lugar para explorar reservas, cascadas, pasear en bote, o disfrutar de sus playas. Conoce la historia, lugares turísticos y aspectos económicos de este importante lago.
Ultima actualización: 30 Nov, 2020 - 00:25:16

Todo lo que debes de saber sobre el lago de Izabal

Por: Antonio Sánchez

El nombre oficial de este cuerpo de agua es “Lago de Izabal” y corresponde a la clasificación de Lago. También conocido como Golfo Dulce, está ubicado en el Departamento de Izabal, en el nororiente de la República de Guatemala, en los municipios de El Estor, Los Amates, Morales y Livingston. Con un área de 590 cuarente kilómetros cuadrados, es el lago más grande del país, ocupando parte de las tierras bajas entre las montañas de la Sierra de de Santa Cruz al noroeste y las de la Sierra de las Minas y San Isidro al suroeste y sureste, mientras que por el este se encuentra la montaña del Mico.


La cuenca del Lago de Izabal es una cuenca de separación activa que se desarrolló a lo largo de la Falla del Polochic y la falla lateral izquierda norte del Sistema de Fallas Polochic-Motagua. En la parte baja de la cuenca del río Motagua, recibe las aguas de gran número de corrientes, de manera especial del río Polochic que al descargar se divide en varios brazos.

El lago drena por los 36 km del Río Dulce hacia la Bahía de Amatique, en el Mar Caribe. Después de su paso por La Angostura se ensancha y forma El Golfete, cuya extensión aproximada de 61 km2 hace que algunos lo llamen indebidamente laguna. En la desembocadura del lago, se encuentra la restaurada fortaleza o castillo de San Felipe.

Subcuencas

La cuenca del Lago de Izabal y Río Dulce se compone de tres subcuencas principales:

  • Lago de Izabal y río Dulce.
  • Río Polochic.
  • Río Cahabón

  Mapa del Lago de Izabal

Datos del lago de Izabal

Área: 589.6 km2 (Castañeda, 1995)
Largo: 48 km
Ancho: 24 km
Profundidad: promedio 4 metros; máxima 19 metros
Elevación: 8 msnm (metros sobre el nivel del mar)

Coordenadas geográficas:

Latitud 15°24’20”
Longitud 89°08’15”
Distancia de la capital:

Clima y ambiente

El lago de Izabal es sensible a cambios ambientales por su gran extensión y poca profundidad. Las aguas se mezclan bastante entre sí, y de esta forma, las épocas de sequía aumentan su concentración, lo cual cambia drásticamente el ecosistema.

La temperatura promedio es de 28.09° Centígrados, lo que evidencia un importante efecto térmico de la iluminación solar en el cuerpo de agua, clasificándolo como bosque húmedo tropical, parte activa del desarrollo de la flora y fauna del lugar.

El valor promedio de oxígeno disuelto en el lago y la columna de agua es de 6.76 mg/l. Esto significa que, en términos generales, la columna de agua se mantiene bien oxigenada.

Clima en el Lago de Izabal

El ente encargado de planificar, coordinar y ejecutar todas las medidas y acciones del sector público y privado necesarias para conservar, preservar, resguardar y desarrollar el ecosistema del Lago de Izabal es la Autoridad para el manejo sustentable de la Cuenca Hidrográfica del Lago de Izabal y Río Dulce, identificada como -AMASURLI-, la cual fue creada con el Decreto 10-98, dependencia del Ministerio de Ambiente y Recursos Naturales (MARN).

Se ha demostrado que una planta acuática conocida como Hydrilla, que tiene efectos tanto positivos como negativos en el ecosistema, nutre las especies de peces existentes.

Fauna

Las aguas del lago, expuestas a tempestades fuertes, tienen abundancia de peces, iguanas, cocodrilos y lagartos, estando sus orillas pobladas de gran número de garzas, variedad de aves acuáticas y muchos mamíferos.

Entre las especies que habitan en el lago y sus alrededores, podemos destacar las siguientes:

Peces:

  • Tiburón de agua dulce: es una variedad de tiburón que se ha aclimatado al agua dulce.
  • Tepemechín o Lisa de río (Agonostomus monticola): De unos 10cm de longitud, de escamas blancas y brillantes, se consumen fritas o empanadas y es considerado un plato exquisito por las comunidades indígenas de la zona.
  • Robalito (Centropomus ensiferus): Más pequeño que el róbalo, de unos 25-30 centímetros de longitud, de color claro, escamas ligeramente plateadas. Se hace frito, en filetes, con coco o guisado.
  • Róbalo Centropomus undecimalis): Puede llegar al metro de longitud, se suele tomar en filetes a la plancha, seco y "forrado" (rebozado). Es considerado de gran calidad.
  • Palometa (Eugerres plumieri): de entre 20-30 centímetros, escamas blancas, se suele tomar frita.

Crustáceos

  • Camarón Blanco (Litopenaeus vanameii Jaiba Callinectes sapidus): Es un tipo de cangrejo de entre 15 y 30 centímetros de longitud. Se consume en caldo, guisado o frito. Es uno de los ingrendientes del "tapado", plato típico de la comunidad garífuna de Livingston. Cuidado: ¡su captura puede conllevar cierto riesgo por el gran poder de presión de sus tenazas!
  • Cholaico: Es el nombre que le dan los lugareños a una especie de camarón de unos 30 centímetros de longitud, parecido al camarón blanco y con grandes tenazas. Su precio es muy alto en los mercados de Izabal -incluso más que el de la langosta- por la dificultad para hallarlo.
  • Jute: Es el nombre vulgar de un tipo de caracol de concha negra que vive en la zona de mangles. Se consume en caldo tras haberle quitado un trozo de la cola. Su principal aporte nutricional es el hierro. Su consumo suele producir sueño.

Mamíferos

  • Manatí (trichechus manatus): En las orillas del lago se encuentra el manatí, ejemplar relativamente poco conocido, cuya especie se ha ido reduciendo por la caza de que ha sido objeto debido a su carne que se dice ser excelente y su grasa muy apetecida, por lo cual el Gobierno emitió el 14 marzo 1959 el acuerdo por medio del cual se prohibió terminantemente su caza.

  Manati Lago de Izabal

Turismo: ¿Qué hacer en el lago de Izabal?

El lago está rodeado por hermosas playas como El Estor, Mariscos y Playa Dorada, ofreciendo a los visitantes un panorama de gran belleza y la opción de navegar en el lago. Aunque aún está poco desarrollado, esto podría cambiar en los próximos años conforme más gente conoce acerca de su belleza natural y vibraciones tranquilas.

En los bosques que rodean el lago, los visitantes tienen la oportunidad de ver monos aulladores y monos araña. Este bosque también es un hábitat para los jaguares, pero los avistamientos son raros. Si está interesado en la observación de aves, traiga binoculares y una cámara. Seguramente verá una gran cantidad de aves: el parque tiene alrededor de 250 especies documentadas.

Para hacer caminatas, visite el Refugio de Vida Silvestre Bocas de Polochic. Esta reserva ayuda a perpetuar los animales raros de Guatemala en la próxima generación. Si alquila una canoa, puede deslizarse por una parte del lago que ofrece un hogar a una importante población de manatíes. También puede ver caimanes y nutrias entrando y saliendo del agua. Pase por la estación de investigación de Selempim para ver exhibiciones que ofrecen más información sobre las especies de plantas y animales del refugio.

También puede caminar alrededor del cercano Cañón de Boquerón, pero deberá contratar un guía. Renta canoas y rema por las escarpadas paredes del imponente cañón a ambos lados del río Boquerón. También pasará por extrañas formaciones rocosas, que se formaron durante millones de años.

Turismo Lago de Izabal

En la orilla del lago Izabal, visite El Castillo de San Felipe, un antiguo fuerte que ayudó a los españoles a proteger a la comunidad colonial de los ataques piratas. Puede llegar en barco o taxi. Pase a la clandestinidad para ver los túneles, que están iluminados para los visitantes. Estos túneles proporcionaron una ruta de evacuación para los españoles, un elemento arquitectónico que hizo del fuerte el escondite perfecto. Sube a las torres para ver el lago Izabál.

También puede nadar en Finca El Paraíso, un rancho con características naturales tipo spa. Puede realizar una caminata corta hasta una cascada de 12 m (40 pies), calentada por manantiales naturales. Cae en cascada en una piscina fresca y las diferentes temperaturas crean una experiencia estimulante para los nadadores. Trae tu traje de baño y zapatos para el agua para que puedas caminar cómodamente por el terreno rocoso que rodea la cascada.

Economía del lago de Izabal

Hay muchas comunidades indígenas que rodean el lago, a saber, los mayas Q'eqchi'.

Turismo

Aunque el rubro del turismo tiene un gran potencial en el Lago de Izabal, ni el Gobierno Central ni las instituciones involucradas en la actividad turística se han preocupado históricamente por desarrollar esta industria en la región.

Sin embargo, algunos planes, programas y acciones que se han llevado a cabo en los últimos 20 años han permitido mejorar las expectativas de la región. Datos del Departamento de Mercadeo del Inguat muestran que en 2018 más de 70 mil visitantes no residentes llegaron a Izabal, con una estadía promedio de 4.99 días y un gasto diario de US $140.05, que sumaron US $49.19 millones (Q379 millones), lo cual representa un 4% del total nacional (en 1999, el departamento de Izabal aportaba únicamente el 1,5% del total de divisas generadas por turismo).

Atardecer Hotel Lago Izabal

Pesca y acuicultura

Los peces del lago son una fuente importante de nutrición en la dieta de los habitantes de la región. La comunidad que se dedica a la pesca y acuicultura en el Lago de Izabal la constituyen habitantes de las siguientes aldeas y caseríos: El Sauce, El Zapatillo, Punto Muerto, Cocales, Izabalito, Punta Brava, Playa Dorada, Boca Ancha, Los Limones, San Felipe y La Esperanza.

En materia pesquera el número aproximado es de 525 pescadores quienes para realizar sus actividades emplean 285 pangas con motor; 302 pescadores utilizan 604 redes agalleras; 125 utilizan 15 chinchorros con método de arrastre, 93 utilizan atarrayas de 12 y 15 cuartas con una luz de malla menor de 0.5”; y 70 pescadores utilizan arpón.

La producción anual estimada es de 4,72 millones de Kg (10,4 millones de Lbs).

Niquel

Alrededor del lago de Izabal hay montañas que contienen una de las mayores reservas mundiales de Niquel. Este metal se extrae desde la década de los 1960s y grandes firmas extranjeras han invertido billones de dólares en las minas que se encuentran alrededor del lago, dando trabajo a miles de personas, tanto directa como indirectamente.

Controversia

Sin embargo, aunque las minas de níquel han sido una fuente de contaminación ambiental en otros países, el gobierno de Guatemala ha otorgado licencias para su explotación. Al igual que en otros países, este esfuerzo podría contaminar el lago y provocar una degradación ambiental, repercusiones económicas y una posible disminución del turismo. De manera similar pero irónica, el zampullín gigante (conocido como "poc" en maya) que solía vivir alrededor del lago Atitlán, aproximadamente a 209 km de distancia, ahora está extinto debido a la creación de un resort, demostrando las posibles consecuencias de la minería para el lago de Izabal.

Mina de Niquel Lago de Izabal

Entre las muchas empresas que están involucradas en este negocio se encuentran la Compañía Guatemalteca de Níquel, una empresa multinacional privada extranjera, y Skye Resources, una empresa canadiense. Otra empresa minera canadiense, Anfield Nickel Corporation, recibió una licencia minera de 25 años para extraer el 100% del níquel que encuentran en el área designada.

De una forma u otra estas dos empresas se han apoderado del territorio minero por US $120 el kilómetro cuadrado. Además, ellos y otras empresas mineras extranjeras solo deben pagar a Guatemala un bajísimo 1% en regalías del mineral que extraen; esto ha levantado sospechas sobre si estas empresas mineras han utilizado sobornos para obtener transacciones tan generosas.

Historia del lago de Izabal

Entre las menciones más antiguas comprobables por documentación de la época que se refieren al lago llamado entonces Golfo Dulce, está una probanza de méritos y servicios de Gonzalo de Alvarado y Chávez, primo hermano de Pedro de Alvarado y Contreras. De parte de los historiadores ha habido confusión al referirse a Gonzalo de Alvarado, el hermano de don Pedro, que era alcalde de segundo voto en 1525 y su primo hermano alguacil mayor por esa época, atribuyéndose siempre al primero hazañas que había llevado a cabo el segundo. En la citada probanza de méritos y servicios iniciada en 1557 y terminada el año siguiente, Alvarado y Chávez no sólo es explícito, sino que manifiesta que acompañó al Oidor licenciado Pedro Ramírez de Quiñónez (antes de la única expedición conocida, que fue posterior), conforme la paleografía modernizada del documento, localizado en el Archivo de Indias por Francis Gall:

“…a la Provincia de la Verapaz y Golfo Dulce y mar del Norte por mandado de la Real Audiencia, fueron él a pacificar y castigar cierta gente que andaba vagamundos y desmandados y sin licencia de la Justicia por los términos de dicha Provincia".

El Presidente de la Audiencia de los Confines de Santiago de Guatemala, licenciado Alonso López de Cerrato, escribió al rey en julio 1549 y en enero 1550 sobre la expedición a las Verapaces, habiendo contestado el monarca por real cédula del 4 agosto 1550, aprobando todo lo hecho en un documento que aparece en el Archivo General de Centroamérica. En la citada probanza, Alvarado y Chávez indica que mientras navegaba en canoa por el río Polochic, la misma se volcó, con la pérdida de su avío personal y armas. Bajo juramento, el propio Ramírez de Quiñónez declaró el 9 febrero 1555 en sentido afirmativo. La mencionada expedición, para la cual no se puede fijar por ahora fecha exacta, se realizó entre junio 1548 y la primera mitad del año siguiente.

Según la citada probanza, Gonzalo de Alvarado naufragó en una de las canoas en que iba por el lago de Izabal, "y anduve más de dos horas en el agua, nadando a gran peligro de muerte, por haber muchos lagartos en el dicho golfo, que son muy peligrosos y el agua ser hondable".

Con anterioridad y en la que se supone una de las referencias más antiguas del período hispánico por la fecha en que se escribió, está la carta-relación de Hernán Cortés al Rey, fechada en México el 3 septiembre 1526, en la que relata su viaje hacia Honduras y menciona tanto al río Polochic como al actual lago de Izabal.

Castillo San Felipe Lago de Izabal

Por su parte, el fraile dominico irlandés Tomás Gage estuvo en el país entre 1625 y 1637, y en su obra se refirió al actual poblado Izabal, conocido en esa época como Bodegas:

"Hacia el mes de julio, o a principios de agosto lo más tarde, llegan ordinariamente dos o tres buques, que descargan las mercancías traídas de España en grandes almacenes, hechos expresamente para guardarlas y conservarlas. Luego que han descargado sus mercancías se vuelven a cargar inmediatamente con las traídas de Guatemala para hacer su retorno, las cuales por lo regular se están dos o tres meses en espera de estos buques. De suerte que durante julio, agosto y septiembre, se está seguro de encontrar riquezas en este sitio.

Con todo eso, la confianza de los españoles es tan grande, que fían la guarda de estas riquezas solamente a uno o dos indios y otros tantos mulatos, gente que por su mala conducta han sido confinados en este viejo y arruinado castillo de Santo Tomás de Castilla. Verdad es que un poco más arriba existe un miserable pueblecillo de indios llamado San Pedro y compuesto de cerca de treinta familias, pero siempre enfermos a causa del excesivo calor del clima y de los malos aires que reinan en este sitio.

Se podría fácilmente fortificar este golfo, colocando dos buenos cañones a su entrada, la que se estrecha a causa de dos montañas o grandes rocas que existen a uno y otro lado, sobre las cuales se podrían asentar otros dos cañones que dominarían a una flota entera que osara aproximarse y asegurarían el reino de Guatemala y aún a una gran parte de la América pero como no está defendido, los buques entran libremente y con toda confianza, como lo han hecho algunos ingleses y holandeses. Una vez dentro se encuentra una rada y una ensenada tan ancha y espaciosa, que podrían anclar mil navíos sin tener miedo de San Pedro ni de Santo Tomás de Castilla...".

Por el año de 1690 el capitán don Francisco Antonio de Fuentes y Guzmán escribió su Recordación Florida, en la que hace mención de la que denominó Dilatada provincia del Golfo Dulce, y fertilidad de su territorio. En especial, interesan sus notas sobre la calidad y grandeza de la laguna que hace el Golfo Dulce, río que la forma, y su desagüe al norte, máxime que también aunque de manera escueta menciona el porqué del nombre:

"De lo que abren, y se estrechan entre sí, las faldas de la sierra, que advertimos, y queda establecida por principal formación de este partido, hace espaciosa una llanura, en cuya larga proporción, impiden y se oponen a la vista la celsitud de grandes bosques, que derramándose, y cubriendo esta planicie dilatada, apenas dan lugar a las Bodegas.

Más esta tierra que describimos, el cielo, el hado y providencia, la destinaron y eligieron, para teatro festivo de ladrones, enemigos piratas, cuyas fortunas bien logradas referimos adelante. Aquí en tan propia situación a su represa, cayendo en hondo valle y aun profundo, el grande y noble río de Polochic forma un gran lago, que siendo el principal en su hinchamiento, no deja nombre a otros menores, que de diversas partes se derivan a congregarse en este golfo, introducidos antes a su madre, porque este noble río de Polochic fluyendo navegable desde la Verapaz, en donde describiremos su principio por admirable y prodigioso, cuanto más se avecinda a la laguna, aumentando y acrecido de otros ríos, toma más corpulencia y más hondura, ceñido y encanalado entre peñascos, que se levantan de su lumbre a grande proporción de paredones, sobre que arraigan y se engríen, copados troncos y robustos, que hacen su larga navegación sobre muy trabajosa y muy umbría, funesta y melancólica en extremo yendo, las más veces de su viaje, a mucho riesgo, por lo muy tormentoso de la laguna, que hace la corriente de las aguas de este río menos segura en su estabilidad, con hinchamientos y con bajas muy frecuentes y peligrosas. Y caminando muchas leguas de tierra montuosa la gran corriente de este río llega a entrar por la parte del poniente al Golfo Dulce, llamado así, porque sus aguas en todo él son dulces y potables.

Es la forma de aqueste lago de figura ovalada, aguzando y disminuyendo a los extremos, por lo que estrechan el río de Polochic que le entra, y el que desagüa (como podrá verse en la estampa que se hallará después de la narración de este discurso). Baja este gran lago veinte y cuatro leguas, y por su longitud se extiende ocho del este a oeste, y cinco por lo más ancho de latitud de norte a sur.

La pesca que ofrece en abundancia es de manatí, y jurel, el primero no despreciable al gusto, y el segundo de mucho regalo y delicadeza, con otros peces menores de poco aprecio: pero aquí, en este Golfo, en sus ríos como en los demás de este occidente, abundan los lagartos en copia inagotable, y se ven de longitud y corpulencia muy crecida más aquí, en este sitio que escribimos, con poca ocasión de saber su voracidad por la falta de hombres y de ganados: y de ellos queda advertido lo bastante, en el capítulo tercero del libro segundo de esta segunda parte...".

Franz Termer escribió que el primitivo puerto se llamó Bodegas del Golfo, ubicado en la margen sur del lago de Izabal, aproximadamente 12 km. al este del actual Izabal, lo que corresponde a las cercanías de la aldea Cayo Quemado. Agregó que los alrededores malsanos hicieron que en el año de 1804 el poblado se trasladase hacia el oeste, o sea lo que hoy en día es la aldea Izabal. Sin embargo, en el mapa que hizo Fuentes y Guzmán, figura como Bodegas en el actual lugar de Izabal.

Tanto Remesal como Fuentes y Guzmán se refirieron a la fundación y destrucción de la villa denominada Nueva Sevilla, al oeste de Bodegas, en la margen del lago. En el año de 1800 el bachiller, sacerdote Domingo Juarros escribió en su Compendio de la Historia de la Ciudad de Guatemala lo relativo a la Provincia de Chiquimula y su Partido de Acasaguastlán, en que hace mención del lago, del castillo San Felipe y del río Dulce:

"Está en este Partido el Golfo Dulce, que mandó fortificar el señor Presidente don Diego de Avendaño por los años de 1647 y desde este tiempo se comenzó a frecuentar, de modo que en más de un siglo ha sido el único de los que tienen el reino en el mar del Norte, donde han descargado las naos de España.

Dicho golfo es una laguna de agua dulce, distante 72 leguas de la capital, a la que le entran muchos ríos que la hacen navegable tiene seis leguas por cualquier rumbo que se mida y desagua por un brazo que llaman el río del Golfo, en el mar del Norte, a catorce leguas de la citada laguna, en altura de 15 grados 25 minutos y en 287, 50 minutos de longitud, de suerte que la boca del expresado río está en el centro del ángulo que forma la costa de Walis o Yucatán, desde el cabo de Catoche, distante 120 leguas norte-sur de dicho centro y la de Honduras, que se extiende 68 este-oeste hasta la punta de Castilla, cuyo seno se nombra el golfo de Honduras.

A orillas de la enunciada laguna hay un reducto llamado el castillo de San Felipe, o del Golfo. Este presidio se estableció el año de 1655 y lo aprobó su majestad en cédula de 8 de noviembre de 1658, y por otra de febrero de 1687 encargó su conservación".



Este artículo se publicó originalmente el 07 Sep, 2005 - 15:19:32

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